Como las APIs para Web y Browsers impulsan la economía de API

Las APIs hacen que los desarrolladores sean más productivos

Cuando los desarrolladores escriben código, rara vez empiezan desde cero. Por ejemplo, si una compañía de software va a crear un procesador de texto que se ejecute en Microsoft Windows, los desarrolladores de ese procesador de texto harían uso de varias características ya incorporadas en Windows en lugar de intentar recrear esas características.

Esto comienza con la parte más básica de Windows: las propias ventanas. Antes de la existencia de Windows y otros sistemas operativos gráficos, si un programador quería presentar un cuadro redimensionable en una pantalla con una barra de título y botones para minimizar, maximizar o cerrar esa caja, tendría que escribir miles de líneas de código desde cero.  Recuerdo cuando programaba en AS400 y se me ocurrió hacer interfaces de ventanas … inolvidable !! Los programadores de una aplicación a otra, esta capacidad de “ventana” podría funcionar de manera diferente, ya que cada programador podría tener una idea diferente de cómo deberían verse y sentirse esas ventanas. Pero cuando Microsoft comenzó a ofrecer Windows como sistema operativo, también proporcionó a los desarrolladores un medio (una API) para dibujar esas ventanas en la pantalla con sólo unos minutos de trabajo.

En este contexto, Microsoft proporcionó la API como medio para acceder al servicio de ventanas en el sistema operativo Windows y los desarrolladores de las miles de aplicaciones que se ejecutan en Windows “consumieron” ese servicio a través de su API. Esos desarrolladores no tienen que escribir código para dibujar la barra de título de la ventana ni proporcionar las características de cambio de tamaño de la ventana. En su lugar, esas características fueron heredadas por cualquier ventana que se creó utilizando la API de ventanas que se encuentra en Microsoft Windows.

Del mismo modo, los programadores no tienen que escribir miles de líneas de código para almacenar bits y bytes individuales en el disco duro de una computadora. Microsoft Windows incluye también un API especializado para hacerlo. Dentro de su código, los programadores simplemente hacen una referencia a esa API (más comúnmente conocida como “llamando a una API”), suministrándola con los datos que quieren que Windows guarde en el disco duro.

Muchas API esperan tales entradas, también conocidas como parámetros. La API de ventana, por ejemplo, requiere ciertos parámetros; necesita ser alimentado con las coordenadas exactas de las esquinas superiores izquierda e inferior derecha de la ventana su alrededor para pintar. Entonces, lo adivinó, el servicio de ventanas en Windows se encarga del resto.

De la misma manera que el enchufe eléctrico abstrae las complejidades del servicio eléctrico que, digamos, su aspiradora consume, cuando las APIs ocultan todas las complejidades, internos y la lógica requerida para completar una tarea (como pintar una ventana, guardar datos a una unidad de disco duro, la traducción de una palabra, la lectura de la ubicación actual de un receptor GPS o la presentación de un mapa interactivo), esas API están sirviendo como una capa de abstracción para el servicio subyacente.

El grado en que las APIs hacen que los procesos repetidos y complejos sean altamente reutilizables con solo unas pocas líneas de código es fundamental para la productividad de los desarrolladores, el desarrollo de aplicaciones de hoy en día y la economía API.

Usando este tipo de modelo, los programadores son significativamente más productivos de lo que serían si tuvieran que escribir el código desde cero. No tienen que “reinventar la rueda” con cada nuevo programa que escriben. En su lugar, pueden concentrarse en la propuesta única de sus aplicaciones mientras subcontratan toda la funcionalidad de los productos a las API.

Tome el procesamiento de tarjetas de crédito, por ejemplo. No hay un montón de espacio para la innovación en esta área – es poco probable que la costumbre escrito de procesamiento de tarjetas de crédito va a hacer, por ejemplo, un servicio de taxi más competitivo que el siguiente. Por lo tanto, sería una pérdida de tiempo para los desarrolladores que trabajan para el servicio de taxi para construir un servicio de procesamiento de tarjetas de crédito desde cero. El retorno de la inversión en comparación con la simple subcontratación que el procesamiento de tarjetas de crédito a un proveedor de API mejor (como Stripe) hace que la alternativa de código personalizado sea financieramente inviable.

El crecimiento de la economía de la API es impulsado por los proveedores de servicios que compiten para hacer frente a esta sed de mayor productividad de los desarrolladores al empaquetar productos básicos y, a menudo, funciones complejas en componentes fácilmente basados ​​en API. Para cada uno de los diversos tipos de funcionalidades que se pueden invocar a través de la API (como procesamiento, asignación, navegación y traducción de tarjetas de crédito), a menudo hay varios proveedores de API que compiten por la atención de los desarrolladores de aplicaciones. A su vez, a medida que se suministra más componentes en forma de servicios basados ​​en API, la economía de la API está acelerando la tendencia hacia un mundo de aplicaciones que se compone principalmente de APIs disponibles en el mercado.

El resultado neto del círculo adictivo y acelerador de la API es que las aplicaciones que una vez tomaron meses o años para construir ahora tardan días o semanas o incluso horas. Los desarrolladores no sólo son más productivos, sino que el tiempo que tarda un negocio en poner una aplicación a disposición de sus clientes se reduce drásticamente. A su vez, estos clientes se benefician de ciclos de desarrollo más cortos porque las aplicaciones que utilizan se están actualizando con características nuevas e innovadoras con más frecuencia.

Las APIs en red son los grandes generadores de cambios 

Como se acaba de sugerir, las API no se limitan a Windows, ni se limitan a lo que se puede encontrar en el mismo sistema (como un escritorio, una tableta o un servidor) que ejecuta aplicaciones que consumen API. De la misma manera que una aplicación puede llamar a una API de disco duro de Windows, una aplicación de envío de taxis puede llamar a una API de procesamiento de tarjetas de crédito como Stripe desde Internet. En otras palabras, los desarrolladores también pueden consumir API que son ofrecidos por sistemas remotos y dispositivos que son accesibles a través de una red. Esa red puede ser una red privada, como las que se encuentran en hogares y negocios, o, puede ser una red pública como Internet.

Mientras que la lógica informática detrás de la API que guarda los datos en una unidad de disco duro suele ser local para el equipo personal que también ejecuta la aplicación que consume API, este tipo de API en red funciona un poco diferente. Usando nuestra aplicación de despacho de taxi como ejemplo, toda la lógica para el procesamiento de tarjetas de crédito se ejecuta en los sistemas remotos de Stripe que a su vez son abstraídos por el procesador de tarjetas de crédito de Stripe API.

Al igual que el enchufe eléctrico en la pared representa el punto final del sistema eléctrico en el que se conectan los dispositivos consumidores de electricidad, los APIs implican un punto final, esencialmente, un enchufe en el que se conectan las aplicaciones consumidoras. El número y los tipos de dispositivos que pueden conectarse a los enchufes eléctricos están limitados solamente por la imaginación de los inventores (y la capacidad de la utilidad), y, asimismo, el número de aplicaciones que pueden aprovechar la funcionalidad abstraída por el punto final de una API está limitado sólo por la imaginación de los desarrolladores y la capacidad de la infraestructura del proveedor de API. No fue mucho tiempo después de que Google ofreció una API para Google Maps que miles de desarrolladores de terceros dieron un paso adelante con aplicaciones únicas e innovadoras que consumieron la API, incorporando la funcionalidad de mapeo de Google directamente en sus aplicaciones.

Es por esta razón que las APIs se refieren a menudo como un motor de la innovación. La API de Google Maps es sólo una API que generó un ciclo de innovación que continúa hasta nuestros días. Los fundadores del servicio de intercambio de fotos de Instagram nunca hubieran tenido éxito si no hubiera sido por la API de Facebook que permitió a los usuarios de Instagram difundir sus últimas fotos a sus amigos en Facebook. No es difícil imaginar el tipo de innovación que se inspirará en los millones de API que un día formarán parte de la economía API.

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